Vidrio: amigo o enemigo ambiental

Sirviendo un gran propósito con poca consideración, el vidrio es un ingrediente clave en muchos de nuestros productos cotidianos. Vajilla, bombillas, espejos, estufas, parabrisas, ventanas: la lista es larga para algo que no se le ha dado un segundo pensamiento. Amigo o enemigo, debemos considerar las implicaciones de la fabricación de vidrio en el medio ambiente.

El ‘Qué es’ del vidrio

El vidrio es una combinación de tres tipos de sustancias que ocurren naturalmente en América del Norte;

  • sílice, siendo la más popular la arena blanca
  • álcali, como bicarbonato de sodio
  • caliza

A veces se agrega un óxido metálico (plomo) a la mezcla. Según el álcali que se use y si se agrega plomo o no, la claridad o el tono de color del vidrio cambia. El costo de producción y la calidad del vidrio están determinados por la elección del álcali y el porcentaje utilizado, combinado con la elección y el porcentaje de sílice utilizado.

El ‘cómo’ de la producción de vidrio

Una sílice, un álcali y piedra caliza se trituran primero en forma de polvo, tamizando las partículas gruesas. Luego se mezclan y se colocan en un horno a una temperatura extremadamente alta durante 24 horas. Esto produce vidrio fundido que luego se enfría varios cientos de grados, lo que da como resultado un líquido espeso. La materia resultante se denomina frita, que luego se sopla, prensa, estira, moldea o enrolla en objetos de vidrio. Si se va a moldear el vidrio, los moldes también se calientan a alta temperatura para que el líquido que se vierte en ellos no se arrugue. El proceso de enfriamiento consiste en lavar con agua.

Impacto ambiental de la producción de vidrio

El proceso de fabricación de vidrio nuevo no es en absoluto respetuoso con el medio ambiente. El paso inicial de trituración y molienda envía partículas de metales, productos químicos, ácidos y polvo al aire. Estos se inhalan fácilmente y causan irritación en la nariz y la garganta, lo que podría dañar los pulmones. Las partículas de metales son peligrosas para el medio ambiente, ya que pueden llegar al suelo y al agua circundantes.

La necesidad de hornos de temperatura extremadamente alta para fundir la mezcla de sustancias hace que la etapa de fusión del proceso de fabricación de vidrio requiera mucha energía. Se estima que se necesitan 15,2 millones de BTU de energía para producir una tonelada de vidrio. Durante cualquiera de los procesos de formación, es posible que sea necesario recalentar el vidrio para mantenerlo en forma líquida. Esto significa que el calor en el horno debe mantenerse hasta que se complete el proceso.

Las descargas del proceso de fabricación de vidrio pueden llegar al medio ambiente acuático durante los procesos de enfriamiento y limpieza donde se utilizan las cantidades más significativas de agua. Los vertidos pueden contener algunos fragmentos de vidrio, algunos solubles utilizados en la producción como sulfato de sodio, aceite lubricante utilizado en el proceso de corte, sales disueltas y productos químicos para el tratamiento del agua.

Los procesos de fabricación de vidrio también emiten una cantidad significativa de gases de efecto invernadero, especialmente dióxido de carbono. Además, los procesos escupen compuestos que contaminan el aire como óxido de nitrógeno, dióxido de azufre y partículas.

Beneficios del vidrio

El vidrio no es poroso, lo que lo hace impermeable a otras sustancias. Por esta razón, el vidrio es una superficie muy higiénica ya que las bacterias y los gérmenes que entran en contacto no son absorbidos por su estructura. Las superficies de vidrio requieren una limpieza fuerte con un desinfectante y agua caliente sin afectar su calidad. Por esta razón, los envases de vidrio se pueden reutilizar fácilmente muchas veces.

La impermeabilidad de su estructura elimina cualquier interacción con los contenidos almacenados. Esto, junto con el hecho de que el vidrio está hecho de materias primas no tóxicas, descarta la preocupación de que se filtren productos químicos en las sustancias contenidas. En el caso del almacenamiento de alimentos, esto también asegura la frescura y el sabor inigualable de la sustancia almacenada. Los recipientes de vidrio tampoco absorben los olores de los alimentos que se encuentran dentro o alrededor de ellos.

A diferencia de otros materiales, el vidrio utilizado en el microondas no filtra ninguna toxina en los alimentos o líquidos contenidos. Tampoco se mancha, corroe o deteriora por muchas veces que se reutilice.

Los platos y recipientes de cristal son muy versátiles ya que pueden pasar del congelador al microondas o al horno. El vidrio tiene un aspecto muy atractivo sobre la mesa o como piezas decorativas como platos de dulces, frascos de almacenamiento, jarrones y espejos.

Y el vidrio es 100% reciclable.

Convirtiendo al enemigo en amigo

Muchos fabricantes han implementado prácticas para reducir el impacto ambiental negativo de la fabricación de vidrio. Se ha considerado el uso de hornos más eficientes para reducir el uso de energía, la producción de vidrio más delgado para emplear temperaturas más bajas y reducir los costos de transporte, el uso de sistemas de purificación de aire y agua y el uso de vidrio reciclado para hacer uno nuevo.

Aquí hay algunas formas de reducir los efectos ambientales y seguir disfrutando de los beneficios de los productos de vidrio.

  • Reutilice los recipientes de vidrio para alimentos y almacenamiento. Por sus propiedades naturales no hay reacción química con el envase de vidrio y su contenido. Los artículos de vidrio en el hogar se pueden usar de manera segura una y otra vez sin pérdida en la calidad del vidrio.
  • Reciclar. El vidrio es 100% reciclable y se puede reutilizar para hacer vidrio nuevo. A diferencia de otros tipos de materiales, la reutilización del vidrio no degrada en modo alguno la integridad del material. El vidrio se puede derretir y reutilizar una y otra vez. Una botella de vidrio que termina su vida útil en un vertedero puede tardar un millón de años en descomponerse. Pero una botella de vidrio reciclada tiene un tiempo de respuesta de aproximadamente 30 días desde la papelera de reciclaje hasta convertirse en una botella nueva en el estante de una tienda. Cada tonelada de vidrio que se recicla ahorra más de una tonelada de materias primas necesarias para crear vidrio nuevo. Debido a que el casco de vidrio (piezas de vidrio para reutilizar) se funde a una temperatura mucho más baja, la fabricación de productos de vidrio a partir del casco de vidrio consume un 40 por ciento menos de energía que la fabricación de vidrio nuevo a partir de materias primas.
  • Reduzca la cantidad de nuevos productos de vidrio que compra. Debido a que se ha abierto camino en tantos usos comerciales, ahora es fácil encontrar productos hechos de vidrio reciclado. Busque vajillas de cullet, joyas de vidrio recicladoazulejos decorativos, mostradores y materiales de jardinería que utilizan vidrio reciclado.

El vidrio es un material versátil y hermoso para usar en muchas facetas de nuestras vidas. Hagamos nuestra parte para convertir la producción de vidrio de un enemigo a un amigo.

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